Fosfatos: contaminan demasiado… pero se teme por su escasez

Regularmente oímos hablar de los problemas relacionados con el carbono. Del mismo modo, el impacto ambiental del nitrógeno se estudia a menudo. En contraste, el fosfato (derivados del fósforo) es mucho menos estudiado. Sin embargo, aunque perjudiciales cuando se liberan en el medio ambiente, es esencial para la vida ya que se conecta cada una de las bases nitrogenadas del ADN entre ellas. Además, es ampliamente utilizado en la agricultura.

El problema es que, al igual que ocurre con los recursos de los hidrocarburos, los fosfatos (derivados del fósforo) son limitados. Hasta la década de 1960, las fuentes fueron principalmente el guano y el estiércol, y por lo tanto renovables. Para satisfacer la demanda, tuvimos que ir a buscar recursos en los minerales, una fuente ahora en gran parte dominante. El recurso ya no es inagotable, pero tiene una fecha límite. El riesgo de escasez es real, tanto es así que James Elser y Elena Bennett, investigadores de las Universidades de Arizona y McGill, han dado la voz de alarma el mes pasado en la revista Nature.

Fosfato, pero vitales contaminantes

El fosfato (PO43-) está presente principalmente en la apatita, una roca procedente de la sedimentación. La formación de esta roca se realiza por depósito en el fondo del océano. Luego, gracias al movimiento de las placas, la apatita sube a la superficie. Finalmente, el fósforo es liberado en el suelo debido a la erosión de estas rocas. Es a través de las plantas como vuelve a introducirse en la cadena alimentaria. El fósforo es esencial para la vida.

También es posible recuperar en la apatita para la agricultura. De hecho, el fosfato es un fertilizante importante junto con el potasio y el nitrato. Por desgracia, también muy utilizado, no puede ser contenido por el suelo y, finalmente, los flujos pasan a los ecosistemas acuáticos, donde fue responsable de la eutrofización, que participan de manera significativa a la contaminación del océano.

ciclo fosfatos

El fosfato puede convertirse en un bien escaso en las próximas décadas. © Universidad de Laval

Nueve millones de toneladas de fosfato utilizadas durante 2009

Por otra parte, según un estudio realizado en 2009, 17,5 millones de toneladas de fósforo fueron extraídos en el año 2005, 14 millones fueron utilizados para la fertilización del suelo. Sin embargo, sólo 3 millones han entrado en nuestros platos, alrededor del 21%. Esto significa que el resto – 11 millones de toneladas – no es absorbido por las plantas y al final un día por los ecosistemas acuáticos. Además, según este estudio, el 30 y el 40% de los alimentos se pierde, lo que corresponde a cerca de una tonelada de fósforo adicional que sufre el mismo destino.

El agotamiento de las fuentes de fósforo es muy preocupante. Al igual que ocurre con el petróleo, según un estudio se espera que quede fosfato hasta el año 2030. De hecho, algunos agricultores pobres no pueden darse el lujo de fertilizar sus tierras. Y por buenas razones, el precio del fosfato aumentado en un 700% entre 2007 y 2008. Y un país tiene cerca de 90% de las reservas estimadas de tan preciado fertilizante: Marruecos.

Reciclar y reducir el gasto

¿Cuáles son las soluciones? Tenemos que empezar por limitar el desastre. Ya sea en alimentos o a través del uso de fertilizantes. Un menor consumo de fosfato es algo alcanzable, siempre que las prácticas agrícolas sean revisadas. Por ejemplo, se puede limitar el uso de fertilizantes determinado su periodo de uso más eficaz.

El reciclaje es también una solución prometedora. La reutilización de excrementos humanos es en este sentido, una fórmula interesante. Algunos países ya cuentan con servicios higiénicos que separan la orina de las heces para recuperarlos.

Por último, el enfoque transgénico parece ser alentador también. Algunos científicos han desarrollado plantas que pueden desarrollar su sistema radicular y por lo tanto recuperan más fosfato del suelo, mientras que otros quieren modificar cerdos genéticamente para que se produzcan excrementos con menos fosfatos.

Sin tales medidas, el fosfato de pronto podría convertirse en el nuevo oro blanco…