Extraterrestres: su alumbrado podría ayudarnos a descubrir su presencia

Avi Loeb y Edwin Turner acaban de publicar un artículo en arXiv que hubiera hecho las delicias Carl Sagan, que habría cumplido 77 años el 9 de noviembre. En él, se describe un nuevo método para descubrir la existencia de civilizaciones extraterrestres en los planetas más alejados del sol. Sagan, uno de los pioneros de SETI, con Frank Drake, habrían apreciado sin lugar a dudas el valor de su contribución.

La fórmula de Drake permite una rápida estimación del número de civilizaciones extraterrestres con las que podríamos ponernos en contacto dentro de la Vía Láctea. Incluye varios factores, y su evaluación es compleja y está sujeta a controversia. Podemos optar por no tener en cuenta la probabilidad de que una civilización extraterrestre utilice señales de radio. Este podría ser el momento de tener que dejar de intentar realizar comunicaciones directas de radio usando radiotelescopios, o simplemente captar ondas de radio que emitan para sus propias necesidades.

Resulta que en el caso de la humanidad, el uso de fibra óptica y otras tecnologías está haciendo caer dramáticamente el poder de las ondas de radio que irradiamos fuera del sistema solar por parte de nuestra civilización. Es probable que en el desarrollo tecnológico de las civilizaciones extraterrestres, solo durante una fase muy corta en el desarrollo de las emisiones de radio sea posible detectar la presencia de extraterrestres en nuestra propia galaxia. Al fin y al cabo, es una tecnología que tarde o temprano quedaría obsoleta.

La Tierra desde la ISS en la noche delata la presencia de vida inteligente a causa de la contaminación lumínica. © NASA-sebastiansz

Oseti, o la caza de extraterrestres en el visible

Esto sugiere que sería mejor cambiar de Seti a Oseti (Optical Seti), es decir, estudiar las señales de las civilizaciones en el dominio óptico. Se sugirió, por ejemplo, hacer caza de las esferas de Dyson.

Loeb y Turner muestran su interés en la contaminación lumínica, es decir, la iluminación de las ciudades. Es probable que esas emisiones de luz duren mucho más que las de las ondas de radio de civilizaciones tecnológicamente desarrolladas. Basta con mirar las imágenes de la vida nocturna de la humanidad en el vídeo que hemos colocado arriba, tomada a bordo de la ISS, para comprobar el potencial del método.

En la actualidad, según los investigadores ya se ha podido detectar una ciudad del tamaño de Tokio que sería una colonia en uno de los objetos en el Cinturón de Kuiper como Eris, y más aún en las lunas de los planetas brillantes.

Un método de detección de extraterrestres utilizando los telescopios gigantes del futuro

En el caso de los exoplanetas, demasiado lejos de la Tierra, la tarea sería difícil ya que actualmente no existen instrumentos suficientes para realizar estas tareas. Pero eso podría cambiar con la próxima generación de telescopios, por ejemplo, con el EELT. De hecho, ya es difícil de detectar un exoplaneta, ya que la luz que emite luz por reflexión es muy baja en comparación con la de su estrella. Lo mejor que se puede hacer por fotometría es sorprenderlo en un tránsito planetario que se traducirá en una disminución muy pequeña en el brillo de la estrella anfitriona.

La estrategia que proponen poner en práctica los dos astrofísicos se basa en la existencia de fases de un planeta en órbita alrededor del sol. Hay que recordar que en astronomía, la fase de un planeta o satélite natural designa la apariencia de la parte iluminada percibida por un observador lo suficientemente lejano para ver este objeto como un todo. Las fases de la Luna y Venus son dos ejemplos bien conocidos. En el caso de un planeta sin vida inteligente, la reflectividad de su superficie iluminada es medible y debe ser capaz de deducir la emisión de luz cuando se produce en la oscuridad. Si las ciudades están en estos planetas, el exceso de luz de estos exoplanetas es teóricamente mensurable no muy lejos de nuestro sistema solar.

Puede que tengan que pasar más que unas pocas décadas antes de descubrir que no estamos realmente solos en el universo…

exoplaneta iluminado por extraterrestres

En esta imagen artística, las ciudades son visibles en el lado nocturno del planeta extrasolar. © David A. Aguilar (CfA)

Más información

Detection Technique for Artificially-Illuminated Objects in the Outer Solar System and Beyond

No hay comentario