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Los exoplanetas nómadas se sedentarizan

Hay buenas razones para creer que hay un gran número de planetas nómadas en la Vía Láctea. Pero algunos de ellos dejan su peregrinación en un corto tiempo, justo después de su formación y la expulsión del sistema planetario de origen. De hecho, podían ser reclamados por uno de los cúmulos abiertos de estrellas donde nacieron.

Las estrellas de la Vía Láctea son en su mayoría sistemas binarios o múltiples. Esto se debe a que todas ellas se derivan de la fragmentación de nubes moleculares en las guarderías estelares, lo que eventualmente abre grupos de estrellas jóvenes y calientes. Estos grupos, unidos gravitacionalmente, a diferencia de los cúmulos globulares, no duran. Por lo tanto, las hermanas del Sol ya no están en su entorno inmediato, y fueron dispersadas ​​por toda la galaxia durante miles de millones de años.

Las distancias entre las estrellas esparcidas a lo largo de la Vía Láctea son tales que no puedan entrar en colisión (excepto, por supuesto, en sistemas binarios, por ejemplo, con dos enanas blancas o dos estrellas de neutrones) o la captura de uno por otra. Uno puede concluir razonablemente que lo que es verdadero para las estrellas también lo es para los exoplanetas errantes. Los dos exoplanetas descubiertos orbitando la estrella HIP 11952 con una antigüedad de 12,8 mil millones de años es muy poco probable que hayan sido alcanzadas por exoplanetas nómadas.

Sin embargo, algunos planetas extrasolares observados que orbitan alrededor de sus sus estrellas están demasiado lejos para que su presencia se explique fácilmente por una migración planetaria. Que haya sido capturado sería una mejor manera de explicar su existencia.

Los astrofísicos acaban de publicar un artículo en arXiv en el que se asume que estos escenarios son en realidad capturas plausibles, pero a medida que las estrellas forman un cúmulo abierto, con distancias entre ellos, por lo tanto inferiores.

exoplaneta nómada

Un imagen artística de la visión de un exoplaneta nómada sedentarizado. © Christine Pulliam (CfA)

¿Un antiguo exoplaneta nómada en el sistema solar?

Los investigadores han hecho simulaciones que muestran un cúmulo abierto en proceso de ser dispersado, los planetas nómadas expulsados por las perturbaciones gravitacionales en un sistema planetario joven, o debido a las perturbaciones producidas por estrellas en racimo, podrían ser recapturados. Por lo tanto, si el número de planetas nómadas es igual al de las estrellas del cúmulo, luego el 3 y el 6% de estas estrellas están rodeadas por uno de estos exoplanetas.

Para estar realmente seguro de que este es un nómada global, que está sedentarizándose de nuevo, debemos encontrar un planeta cuyas características son imposibles de explicar a partir de un disco protoplanetario. Por ejemplo, una órbita verdaderamente muy lejana que sea retrógrada y altamente inclinada con respecto a los otros planetas alrededor de la estrella sería un “smoking gun“, como dicen los anglosajones, la teoría de la captura de los planetas nómadas.

Por el momento, ningún caso realmente convincente, no se conocen, aunque, como se ha mencionado, hay sospechas de algunos exoplanetas. Sin embargo, sabemos del caso de los dos exoplanetas descubiertos en 2006, respectivamente 14 y 7 veces más masivos que Júpiter, que orbitan alrededor de otra estrella, sin estar unidos gravitacionalmente a una estrella. Las simulaciones de dos astrofísicos son una manera de explicar su existencia.

Nuestro propio sistema solar tiene tal vez un exoplaneta anteriormente nómada. Se ha propuesto la existencia del planeta Tyché.

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