La misión europea ExoMars se salva

Para ExoMars vuelve a haber luz verde. Finalmente se ha llegado a un acuerdo con Rusia, la misión de la Agencia Espacial Europea se salva después de la retirada de la Nasa del proyecto.

El programa ExoMars, que incluye dos misiones en 2016 y 2018, corría peligro después de la retirada de la Nasa, que iba a proporcionar a la misión los dos lanzadores y el sistema de aterrizaje del rover ExoMars en 2018. Los miembros de la Agencia Espacial Europea se reunieron en consejo la semana pasada para tratar de salvar el programa a pesar de la retirada de la Nasa. Después de haber alcanzado un acuerdo con Roscosmos (Agencia Espacial Rusa), han acordado un plan que salva las dos misiones. A partir de ahora, la agencia espacial europea entrará en cooperación con Rusia. Jean-Jacques Dordain, director general de la ESA, ha dejado la “puerta abierta a la Nasa” por si quiere volver a la misión en 2018.

En concreto, Rusia suministrará dos cohetes Proton para las misiones de 2016 y 2018. El escenario de la misión para el 2016 es el mismo, con el orbitador TGO (Trace Gas Orbiter), que se creía perdido con la retirada de la Nasa, y el EDM (Entry, Descent and Landing Module), que hará una prueba de entrada, descenso y aterrizaje en Marte. La única novedad es que los rusos proporcionarán “al menos otros dos instrumentos a la nave“, por lo que la misión se verá “enriquecida“, dijo el portavoz de la ESA, Franco Bonacina.

La oportunidad de aprender a “aterrizar” en Marte

En cuanto a ExoMars 2018, los cambios son más significativos. Inicialmente, el vehículo iba a aterrizar con el Skycrane de la NASA, el sistema de aterrizaje innovador que será utilizado por primera vez con el rover Curiosity de la misión MSL. Es un verdadero golpe para el proyecto y un gran desafío porque Europa nunca ha aterrizado en Marte, tan solo tiene en su haber el desastre del Beagle 2. La retirada de la NASA impuso una alternativa, plasmado en un sistema que será materializado por un sistema ruso que reemplazará las tecnologías EDM de ExoMars 2016.

Una de las arquitecturas estudiadas para la misión ExoMars 2016

Una de las arquitecturas estudiadas para la misión ExoMars 2016. © Esa

En cuanto al rover, sólo se sabe que será un derivado del prototipo que Astrium está probando actualmente en Stevenage en el Reino Unido. Llevará un taladro capaz de cavar hasta 2 metros bajo tierra, esto será bueno (porque es el propósito de esta misión). Sin embargo, el mecanismo, tan querido por los estadounidenses, para poner muestras en un recipiente y esperar a una máquina que irá a recoger la muestra de regreso a la Tierra podría desaparecer.

Rusia también ofrece algunos elementos indispensables para la misión (la etapa de transferencia entre la Tierra y Marte) y colocará instrumentos científicos en el rover.

Este episodio ha supuesto un sobrecoste en el programa, inicialmente valorado en mil millones de euros. La retirada de la NASA, la llegada de Rusia y el nuevo plan resultante supone “un aumento de los costos de unos 100 millones de euros” que la Esa tiene confianza en poder encontrar en casa. Hasta la fecha, los Estados miembros de la Agencia se han comprometido a aportar 850 millones de euros. La ampliación necesaria para equilibrar el presupuesto será negociada durante la sesión del Consejo de la ESA a nivel ministerial, que se celebrará a finales de este año, Italia.

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Rusos y europeos llegaron a un acuerdo para salvar el programa ExoMars después de la retirada de la Nasa. Las dos misiones que se realizarán (en 2016 y 2018) tienen como objetivo encontrar vida en Marte. © Astrium

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