Escudo térmico de Curiosity

En noviembre de 2011, Curiosity despegará hacia Marte para una misión excepcional que durará más de dos años. Para ello utilizará un sistema de aterrizaje con una combinación de las tecnologías más revolucionarias desarrolladas hasta la fecha. Todas serán protegidas por el escudo de calor más grande jamás construido. Su fabricante, Lockheed Martin, acaba de hacer la entrega en el Centro Espacial Kennedy.

La misión que le espera al rover Curiosity durará al menos dos años. En noviembre de 2011, llegará al planeta rojo, con un escudo térmico especial (aeroshell, en inglés). Consiste en un cono de cola (cubierta superior llamado backshell) y un cono delantero (pantalla térmica o heatshield) y protegerá al vehículo durante su viaje a Marte y luego al entrar en la atmósfera marciana. Este escudo es construido por Lockheed Martin, que ha diseñado casi todos los escudos de las misiones de exploración de la NASA desde la era Apolo. Con un diámetro de 4,5 metros, es el mayor de todos. A modo de comparación, Spirit y Opportunity tenían un diámetro de 2,60 metros y los de las cápsulas Apolo medían cerca de 4 metros.

Su tamaño no es la única especificación sobresaliente. También está diseñado para conseguir precisión en un aterrizaje que desarrollará una elipse de tan sólo 20 kilómetros de diámetro, contra la elipse del centenar de kilómetros que dibujan habitualmente. Para ello, utiliza balastos que facilitan el control de la trayectoria.

En el interior del cono, delante de la tapa del escudo térmico va una cámara hará un seguimiento de descenso del rover, el escudo estará equipado con el instrumento Medli para controlar los parámetros atmosféricos y la orientación durante el descenso de la nave

En el interior del cono, delante de la tapa del escudo térmico de Curiosity va una cámara hará un seguimiento de descenso del rover, el escudo estará equipado con el instrumento Medli para controlar los parámetros atmosféricos y la orientación durante el descenso de la nave. © Lockheed Martin / NASA / JPL

Curiosity: récord de calor para una misión a Marte

La cola trasera lleva instalados los paracaídas y el skycrane, una especie de grúa que el rover haría bajar mediante un cable si surgen problemas. Compuesto por una estructura de nido de abeja de aluminio y hojas de grafito-epoxi intercalado, el cono está cubierto con un material a base de corcho llamado SLA 561v que actúa de protección térmica. Esta es la primera vez que la NASA lo utiliza en el cono de cola de un escudo de Marte. Hasta ahora, siempre había sido utilizado en la parte delantera.

En cuanto al cono de la parte delantera, que estará más expuesto a calor extremo, ha sido diseñado para soportar temperaturas superiores a 2.000 grados Celsius. Un récord para una misión a Marte. En este escudo se utiliza un material llamado PICA (phenolic impregnated carbon ablator), una matriz de fibras de carbono embebidas en una resina fenólica que se utilizará por primera vez para una misión a Marte.

Esto es el escudo de calor de Curiosity. El cono delantero se ha reducido. En cuanto al rover, obviamente irá dentro,

Esto es el escudo de calor de Curiosity. El cono delantero se ha reducido. En cuanto al rover, obviamente irá dentro, © Lockheed Martin

Inventado por el Centro Ames, el PICA se ha utilizado por primera vez en la misión Stardust. Este material fue capaz de demostrar el máximo rendimiento durante el regreso a la Tierra de esta cápsula (enero de 2006), que contenía las muestras del cometa Wild 2 y del medio interestelar.

Más información

Mission Curiosity (Mars Science Laboratory)
Programa marciano de la Nasa

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