Entre los babuinos, los machos dominantes se enferman menos

Si la riqueza y el poder de los seres humanos a menudo van de la mano con la salud, los investigadores kenianos y estadounidenses han mostrado una relación similar en los babuinos, una especie que vive en grupos muy jerárquicos. Los resultados, publicados el lunes en PNAS, establecen que los machos dominantes se enferman con menos frecuencia y se recuperan más rápido de sus lesiones. Este hallazgo sorprendió a los investigadores, estudios previos habían mostrado que, los monos dominantes eran sometidos a un gran estrés y su sistema inmunológico se veía debilitado a causa de sus numerosas cópulas.

En julio de 2011, un equipo keniano-estadounidense dirigido por Laurence Gesquiere (Universidad de Princeton) observó que el poder es muy estresante. Estos investigadores habían medido en las heces de babuino macho alfa (dominante, por tanto) una mayor cantidad de glucocorticoides (testigo del estrés psicológico) y testosterona (marcador del espíritu combativo). Los investigadores también han destacado, de la misma manera, una gran cantidad de estrés en los machos de la parte inferior de la jerarquía, llegando a la conclusión de que entre los babuinos era mejor ser un macho beta, cómodamente instalado en el centro de la escala social.

babuinos en plena pelea

Dos machos babuinos amarillos se provocan, para ver quién es más fuerte. Si el poder es estresante, también parece que los que lo poseen tienen una mejor recuperación de sus enfermedades. © Jeanne Altmann

¿Se domina porque se está menos enfermo?

Pero este patrón no es tal vez el equivocado. La investigación, financiada por la National Science Foundation (NSF), se llevó a cabo durante veintisiete años en Kenia, entre 1982 y 2009, entre 166 machos de las especies que viven de la especie Papio cynocephalus en grupos que contienen entre 1 y 17 machos. Los investigadores examinaron las lesiones sufridas por estos primates, a menudo como resultado de los combates entre machos. Ellos encontraron que dentro de cada grupo, el macho dominante sana más rápido, sin tener demasiados datos con los que explicar este fenómeno. También encontraron grandes cantidades de testosterona en los dominantes y glucocorticoides, con efectos inmunosupresores de forma natural (la cortisona es parte de esta familia).

Se llega a ser dominante, por se tiene un sistema inmunológico más potente o, ¿al reves?“, se pregunta George Gilchrist, director del programa de la NSF. La respuesta tendrá que seguir esperando…

Los autores del estudio creen que el estrés experimentado por los machos dominantes, es más negativo para el que lo sufre que para el dominante, y eso podría explicar estas diferencias.

babuinos

Los papiones pertenecen alorden de los primates, así como los gorilas y monos narigudos. En la imagen, un babuino macho tiene en sus brazos a un pequeño (en primer plano). © Henk UBentlage / shutterstock.com

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