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El envejecimiento celular es reversible

Hasta ahora, los biólogos sabían de su pluripotencia, es decir, la capacidad de diferenciarse convirtiéndose en células de cierto tipo, piel, músculos… Pero gracias al trabajo de un equipo del INSERM, dirigido por Jean-Marc Lemaitre de la Universidad de Montpellier, la ciencia ha dado un paso adelante: es posible devolver su pluripotencia a las células viejas, y también su juventud. El proceso de envejecimiento es reversible.

Todo comenzó en 2007, cuando Shinya Yamanaka de Japón y sus colegas desarrollaron un cóctel epónimo de cuatro genes (Oct3/Oct4, SOX2, Klf4 y c-myc), que incorpora en el genoma una célula diferenciada gracias a un retrovirus, es el regreso a los escenarios de las células madre pluripotentes (hablamos de células pluripotentes inducidas). Un gran paso para la medicina regenerativa.

Células pluripotentes, pero viejas

Pero la tecnología se enfrenta a un problema, como explica a Jean-Marc Lemaitre: “Cuatro estudios han demostrado que la senescencia es un obstáculo para la reprogramación“. En otras palabras, es posible recuperar la pluripotencialidad de una célula diferenciada, siempre y cuando no llegue a la senectud. Sin embargo, entre los casos que requieren tratamiento a través de medicina regenerativa, algunos están relacionados con edad avanzada o con células que han envejecido antes de tiempo.

Jean-Marc Lemaitre

Jean-Marc Lemaitre, un biólogo del Inserm, realizó el estudio sobre la reversibilidad del envejecimiento de las células madre. © Inserm

¿Qué son las células senescentes? Esta es una célula que prolifera más. Cuando una célula se encuentra bajo estrés, con el tiempo entra en un estado de senescencia, o si el estrés es importante, desencadena la apoptosis (muerte celular). “Hemos trabajado en células de pacientes mayores afectados por el envejecimiento que tenían más condiciones de senescencia“, explica Jean-Marc Lemaitre. “Las células más viejas tienen un metabolismo alterado, como expresión de sus genes“.

Un nuevo cóctel de seis genes para desprogramar una célula

Para ello, las células han cultivado células de pacientes mayores, con más de cien años, para algunos, ya afectada por la edad, hasta que se vuelven incapaces de proliferar. En estas células, y en otras alteradas porque pertenecían a los pacientes más jóvenes, se han completado sus pruebas. Se añadieron dos genes al cóctel Yamakana (genes Nanog y Lin28). “Veinte días después de la inyección del cóctel de células, se observó una reproliferación de células y colonias de células pluripotentes tras 3 a 4 semanas“. Los biólogos no solo han devuelto su pluripotencia a las células diferenciadas y senescentes, también su juventud. Las células más viejas, no proliferan más.

células viejas senescentes

Células viejas de la piel, que no proliferan más (100 micrones de ancho). © Inserm

El envejecimiento celular es reversible

Después de eso, llevamos a cabo una serie de experimentos para verificar que todas las marcas de la senescencia y envejecimiento han sido borradas“, dice Jean-Marc Lemaitre. Se comprobó el estado de los telómeros, los fragmentos de ADN situados en los extremos de los cromosomas cuya longitud es un muy buen indicador de la capacidad de proliferación celular. Después del tratamiento de rejuvenecimiento, los telómeros se encuentran en la longitud de las células dando una mayor capacidad proliferativa.

También hemos auditado la fisiología de la célula“, completa el especialista. La actividad mitocondrial, el perfil de expresión génica… Todo parece indicar que la célula había recuperado su juventud. “Hemos demostrado la reversibilidad del envejecimiento celular“, dice Jean-Marc Lemaitre con entusiasmo. El siguiente paso es ponerlo bajo un protocolo y garantizar que no se hará ningún daño a los pacientes.

Este trabajo, que se publicará en la revista Genes & Development, representan una verdadera esperanza para el tratamiento de pacientes cuyas células o tejidos son sometidos a envejecimiento en general y en casos patológicos, al envejecimiento prematuro. Nada que ver con la fantasía excesiva de la inmortalidad, sin embargo. Es un medicamento, no ciencia ficción…

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