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El día que las plantas enfriaron el planeta

Hacía mucho calor en la Tierra a comienzos del Ordovícico, hace cerca de 488 millones años. Y también bajo el agua, donde la temperatura era de alrededor de 45° C. Sin embargo, 44 ​​millones de años más tarde, al final de esta era, la Tierra experimentó un período de glaciación. ¿Qué podría haber enfriado el planeta? La mayoría de las plantas que probablemente terrestres, incluyendo los primeros ejemplares, se aferraban a las rocas, en esas fechas.

Y si la Tierra estaba tan caliente, ¿por qué el contenido de CO2 era tan alto? A comienzos del Ordovícico, era entre 14 y 22 veces mayor que en la actualidad. Sin embargo, los científicos creen que, en las condiciones de la época, una edad de hielo podría ocurrir aunque el contenido de CO2 fuera 8 veces inferior al de la atmósfera presente en la Tierra.

Ordovícico: la erosión de las rocas por las plantas terrestres

Numerosos factores llevaron a la disminución de esta concentración de CO2, de acuerdo con el trabajo de los científicos de las Universidades de Oxford y East Anglia publicados en la revista Nature Geoscience. En primer lugar, la erosión de las rocas silíceas se habría acelerado con la llegada de las plantas terrestres. En ese momento, no tienen un sistema radicular. Sin embargo, los investigadores especulan que fueron capaces de extraer los distintos elementos contenidos en las rocas.

alteración del granito por el musgo

Los investigadores probaron la erosión de las rocas por un musgo en granito. A la izquierda, el muso se desarrolla (a la derecha: control) mediante la alteración de la roca (tiempo del experimento: 130 días). © Lenton et al. 2012, revista Nature Geoscience

Las plantas harían sido capaces de alimentarse del calcio y el magnesio de las rocas silíceas como el granito, erosionando las rocas silíceas. En efecto, el dióxido de carbono reacciona con el agua y la roca para formar bicarbonato de calcio. Esta alteración de la roca consume CO2. Y como se trata de gases de efecto invernadero, reduce su cantidad en la atmósfera ha contribuido a un enfriamiento global.

La erosión de las rocas por la atmósfera (también conocido como meteorización) también ha sido responsables de la extracción de nutrientes como el fósforo o hierro, útiles para el crecimiento vegetal. Los experimentos muestran que la presencia de musgo (organismo bastante similar a las plantas de la época) acelera fuertemente la erosión de las rocas, con un factor de 60 para el fósforo.

La fertilización del océano y el secuestro de carbono

A la muerte de las plantas, el fósforo y el hierro llegan hasta el océano, lo que acelera el crecimiento de algas y el fitoplancton. El carbono – inicialmente en el aire – es también esencial para que el plancton crezca. Así, las planta terrestres son capaces de extraer hierro y fósforo, mayor es la cantidad de dióxido de carbono atrapado bajo el fondo de los océanos. En última instancia, reduce la concentración atmosférica de dióxido de carbono.

Los investigadores creen que la suma de todos estos procesos conducen a una reducción en la temperatura de la atmósfera superior a 5° C, dando lugar al período de la glaciación de finales del Ordovícico. El desarrollo masivo de plancton que también privó a la vida marina de oxígeno, causando una extinción masiva al final del Ordovícico.

¿Por qué la Tierra se ha calentado entonces? Este es otro misterio. Parece ser que los fenómenos geológicos, incluyendo movimiento de las placas – entran en juego. Pero como se acaba de demostrar, a veces, los fenómenos biológicos nos permiten dilucidar los enigmas del pasado.

Ordovícico

Hace aproximadamente 488 millones de años, a principios del Ordovícico, las plantas no estaban todavía presentes en la superficie de la Tierra © Dr. Ron Blakey, Wikipedia, Creative Commons by sa 3.0

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