El colesterol bueno no protege de las enfermedades cardiovasculares

Un mito podría derrumbarse. Se consideró que los niveles de colesterol bueno son un buen indicador del riesgo de ataques cardíacos. Un estudio genético pone en duda esta afirmación, un segundo estudio muestra que a veces es incluso perjudicial. Mientras tanto, el colesterol malo, sin embargo, sigue siendo fiel a su nombre.

El esquema es un poco simplista, pero funciona bastante bien. El colesterol, una molécula lípídica que fundamentalmente encontramos en el organismo (compuesta de membranas celulares, en el origen de numerosas moléculas como la vitamina D3 o las hormonas esteroides como la testosterona o estrógenos, etc.) es transportada en el organismo a través de diferentes partículas proteicas que las guían a los órganos diana.

Algunas de estas moléculas son ciertamente perjudiciales, porque a niveles elevados se asocian con un riesgo significativo de enfermedad cardiovascular: son las LDL (low density lipoprotein). Por el contrario, para otros son buenas, numerosos estudios han demostrado que las HDL (hig density lipoprotein) se encuentra en dosis más altas en las personas con menos probabilidades de sufrir un ataque al corazón. Así fue como comenzó a hablarse del colesterol malo y del colesterol bueno.

Las terapias actuales para tratar el colesterol alto a base de estatinas están bajando los niveles de LDL. Sin embargo, otros medicamentos, con el objetivo de aumentar las concentraciones de HDL, no pueden pasar los ensayos clínicos. Tres moléculas acaban de pagar este precio recientemente. Lo suficiente como para dejarnos un poco escépticos acerca de su implicación real en el colesterol.

Más colesterol bueno, y más riesgo cardiovascular

Una parte del misterio podría ser resuelto por un gran estudio dirigido por investigadores del Hospital General de Massachusetts en Boston. Mediante el estudio de quince genes en más de 170.000 pacientes, concluyeron que el colesterol bueno no era un indicador fiable del riesgo de ataque al corazón. El experimento se describe en The Lancet.

Usando una técnica denominada aleatorización mendeliana, que consiste en verificar la relación causal entre los genes, biomarcadores y enfermedades, los científicos han comenzado a determinar la relación entre las variantes genéticas que determinan los niveles de colesterol malo y el riesgo de enfermedad cardiovascular. Como era de esperar, las tasas más altas se correlacionan con ataques al corazón.

arterias arteroesclerosis

El colesterol alto conduce a la deposición de colesterol LDL en los vasos sanguíneos formando una placa. Estos están bloqueados, la sangre circula mal, e incluso puede llegar a no poder continuar su camino. Esto puede ser fatal. © bmsfrance.fr

Pero la sorpresa fue enorme cuando los científicos se interesaron por el HDL. El gen de la lipasa endotelial, que afecta directamente la tasa de lipoproteínas, fue escaneada en 116.320 personas. Las personas que poseían el alelo podían tener concentraciones hasta un 6% más elevadas de colesterol bueno sin que estuvieran por ello más inmunes a los riesgos cardiovasculares. Continuando con su investigación con 53.813 sujetos en otros catorce genes directamente implicados en el HDL, la conclusión sigue siendo la misma: no hay asociación entre los niveles de colesterol bueno y la probabilidad de ser víctima de un ataque corazón.

El colesterol bueno incluso puede ser perjudicial

La comunidad científica está un poco dividida tras el anuncio. Los autores explican que el colesterol bueno, que seguramente no juega el papel de indicador (de la obesidad, de la inactividad física, del consumo de tabaco, de la resistencia a la insulina, etc.) pero que no participa no directamente en la protección cardiovascular.

Algunos asintiendo con la cabeza, otros tienen más dificultad para aceptar que un solo estudio pueda derribar un mito. Christopher Cannon, del Brigham and Women Hospital de Boston, dijo a la CBS que espera mejores resultados para los niveles altos de HDL. Steven Nissen, un cardiólogo de la Clínica Cleveland, dijo en The New York Times que el HDL es una molécula compleja, y una parte del colesterol bueno en realidad puede tener un papel protector.

Otro trabajo de investigación, publicado hace unos meses en el Journal of the American Heart Association, podría dar la razón a Steven Nissen. De hecho, los investigadores observaron que el 13% de las moléculas HDL contenían una proteína particular, llamada apolipoproteína C-III, que asociaron con un mayor riesgo de enfermedad coronaria. A la inversa, el colesterol bueno desprovisto de esta proteína se asocia con una disminución de estos mismos riesgos.

La diferencia entre el bien y el mal siempre es un poco más complejo de lo que parece. Sólo un trabajo complementario diferente aclarará los papeles en el desarrollo de enfermedades cardiovasculares.

hamburguesa doble con patatas fritas

Una dieta alta en grasas tiende a aumentar los niveles de colesterol, y aunque se produce una gran cantidad de colesterol bueno, esto no nos hace inmune a las enfermedades del corazón, una de las principales causas de muerte en las sociedades desarrolladas. © Ehfischer, Flickr, creative commons by nc sa 2.0

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Plasma HDL cholesterol and risk of myocardial infarction: a mendelian randomisation study
Low-Density Lipoproteins Containing Apolipoprotein C-III and the Risk of Coronary Heart Disease

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