Ecoturismo estresa orangutanes… pero no permanentemente

Los orangutanes de Borneo se estresan a causa de las visitas que reciben por parte de los turistas, como parte del ecoturismo. Esperemos que no sea de forma permanente. El análisis de las heces de los primates indica que el estrés no es crónico.

El ecoturismo es una forma de sensibilizar sobre la biodiversidad, la naturaleza, la fragilidad del medio ambiente, etc. Por cierto, esta actividad ayuda a recaudar fondos para los programas de conservación, indispensables para la protección de la biodiversidad. Pero algunos seres vivos sufren las consecuencias del ecoturismo. Desafortunadamente, la presencia de los seres humanos tiende a afectar a los animales. Pero no siempre es insostenible. El orangután de Borneo (Pongo pygmaeus), por ejemplo, parece ser capaz de manejar el estrés.

Como la mayoría de los animales, este primate se somete a un pico de estrés durante los días en que los seres humanos están presentes en su hábitat. Mediante el análisis de las heces de los monos por parte de investigadores de Estados Unidos y Malasia llegaron a estas conclusiones. Se recogieron las heces (53) de dos monos expuestos al ecoturismo desde hace años en el santuario de Kinabatanga, que se encuentra dentro de la región de Sabah, en el extremo norte de la isla de Borneo. Las muestras fueron recolectadas antes, durante y justo después de la aparición de los seres humanos.

Glucocorticoides en las heces de los orangutanes: un signo de estrés

¿Qué fue lo que observaron los científicos en las heces de los orangutanes? Metabolitos de glucocorticoides. Estos son los productos de la degradación de esta molécula y su presencia refleja la secreción de cortisol, una hormona del estrés. Estos resultados se compararon con las tasas en las heces de los orangutanes que no fueron expuestos al ecoturismo.

mono capuchino en Costa Rica

Un capuchino en Costa Rica, subido un letrero que dice "protejamos nuestra vida silvestre". Una de las premisas del ecoturismo. © HBarrison, Flickr, creative commons by sa 2.0

Tal y como los investigadores sospechaban, los niveles de glucocorticoides se encuentran en las heces recogidas al día siguiente de la organización des actividades de ecoturismo; unos niveles superiores a los observados antes de la llegada de los humanos al hábitat de los simios, lo que indica una producción más alta de cortisol el día de la presencia de turistas.

No es estrés crónico…

Así, incluso los monos utilizados durante años para ser expuestos a los turistas, todavía tienen una respuesta de estrés durante estas visitas. Sin embargo esta condición no es crónica. La observación contradice estudios previos sobre otros animales. Los análisis han demostrado claramente que los ciervos o lobos se destacan por la presencia humana permanente. Sin embargo, los científicos deben tener en cuenta que esta respuesta fisiológica puede depender de muchos factores tales como la distancia entre el hombre y los animales, o la posibilidad de escape de este último.

Sin embargo, estos estudios muestran cómo el turismo ecológico debe ser encuadrado. El desarrollo de estas actividades representa una ganancia financiera. Por ejemplo, el avistamiento de ballenas y delfines ha generado aproximadamente 1 millón de dólares en 1998. Las derivados de este turismo son tentadores.

orangután de Borneo

El orangután de Borneo está en la lista roja de la UICN, en la categoría de especies en peligro de extinción. © Daniel Kleeman, Flickr, creative commons by 2.0

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Fecal Glucocorticoid Responses in Wild Pongo pygmaeus morio following Human Visitation