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Dinosaurios acuáticos

Los paleontólogos siempre se han sorprendido cuando encontraban nuevos dinosaurios (hay cientos de especies), pero por sorpresa en la tradición literaria paleontológica no se dan especies adaptadas a un estilo de vida acuático o semiacuático. ¿Existieron alguna vez dinosaurios acuáticos?

Aunque se sugirió que algunos dinosaurios pudieron haber sido acuáticos, ya que, por ejemplo, su masa corporal es demasiado grande (saurópodos, por ejemplo) o su presencia en depósitos marinos (anquilosaurios), estos supuestos fueron rápidamente abandonados por falta de pruebas.

La pregunta que está en el aire es si existieron los dinosaurios acuáticos.

dinosaurios acuáticos, ¿existieron?

¿Existieron los dinosaurios acuáticos? © Marc Simonetti

El Baryonyx y el tema de los dinosaurios acuáticos

Esta cuestión se retomó en la década de 1980 con el descubrimiento en Gran Bretaña de un dinosaurio carnívoro particular Baryonyx walkeri. Este dinosaurio carnívoro perteneciente al grupo de los Spinosaurus tenía un hocico largo y estrecho lleno de dientes cónicos y enormes garras en los dedos de la mano lo que sugiere que comía pescado, una hipótesis reforzada por el contenido de su estómago, que incluía escamas de peces parcialmente digeridos. Según los descubridores del Baryonyx, sería muy posible que este animal hubiera no solo sido piscívoro sino también acuáticos, pero esta idea se abandonó también por la particular morfología de sus patas traseras, al parecer de corte para la locomoción terrestre, y no posee otra característica anatómica que indica una adaptación a la vida acuática.

Los isótopos estables de oxígeno que muestran que el Spinosaurs pasaba la mayor parte de su tiempo en el agua. Esto es una prueba de que podría ser un dinosaurio acuático

Los isótopos estables de oxígeno que muestran que el Spinosaurs pasaba la mayor parte de su tiempo en el agua. © Marc Simonetti y Romain Amiot

Prueba de vida semi-acuática

Una serie de estudios recientes de la composición isotópica del oxígeno en el hipopótamo y mamíferos terrestres que viven hoy en los parques kenianos han demostrado la existencia de una diferencia entre δ18O hipopótamos (semi-acuático) y otros herbívoros terrestres (ñus, cebras, elefantes …). Esta diferencia se debe al estilo de vida de los hipopótamos, que, pasan la mayor parte de su tiempo en el agua, la evaporación y transpiración es menor que en sus homólogos terrestres. Este hallazgo se ha aplicado al estudio de las condiciones de vida del Spinosaurs. Al comparar los δ18O de apatita con la de los animales terrestres (otros dinosaurios) y semi-acuáticos (cocodrilos y tortugas de agua dulce) coexistentes, se demostró que los dinosaurios Spinosaurus eran semi-acuáticos, que pasaría la mayor parte de su vida en el agua, al igual que los cocodrilos de hoy en día, tortugas e incluso hipopótamos.

Más allá del punto de haber revelado la existencia de los dinosaurios acuáticos, este descubrimiento muestra que los dinosaurios tenían estilos de vida mucho más diversos de lo que se pensaba anteriormente, y ayuda a explicar cuántos dinosaurios carnívoros gigantes (Spinosaurus y otros terópodos gigantes) pudieron coexistir en la misma zona geográfica. De hecho, habrían compartido recursos alimentarios y territoriales.

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