Descubren una nueva especie de anguila

Cuando hablamos de fósiles vivientes, nos referimos a especies que han sufrido pocos cambios desde su aparición en nichos ecológicos estables, se trata de raras formas de vida ancestral hoy desaparecidas. El año pasado en el archipiélago de Palau, en una campaña dirigida por Masaki Miya del Museo de Historia Natural de Chiba, Japón, se descubrió un extraño pez de cuerpo alargado. El equipo de biólogos japoneses y estadounidenses, sorprendido por la extraña forma de la parte posterior del animal comenzó su estudio. Los resultados, publicados esta semana en Proceedings of the Royal Society B, son increíbles.

Este animal que vivía a 35 metros de profundidad en una cueva submarina del pequeño estado del Pacífico podría convertirse en una estrella, junto con otro ancestro, el celacanto. Porque como este último, su anatomía refleja petenecer a una etapa antigua en la evolución de los vertebrados, tanto que se pensaba totalmente desaparecido desde hace millones de años.

Protoanguilla palau filmado en su entorno natural, una cueva submarina en las Islas Palau. © Jiro Sakau / YouTube

Bautizada con el nombre de Protoanguilla palau, este pez posee características únicas: algunas de ellas no se encuentran en las anguilas modernas, mientras que otras, como su gran cabeza y su cuerpo lo aproxima a conocidas formas fósiles del Cretácico. Pero la sorpresa es que también tiene otras características morfológicas, consideradas primitivas en comparación con las formas actuales y fósiles. Por lo tanto, se trata de un antepasado de la misma especie fósil ¡extinguido hace millones de años!

Estas singularidades, sobre todo en la mandíbula, las agallas y la aleta caudal ha obligado a los biólogos a crear una nueva familia sólo para él: la Protoanguillidae (del griego protos, “primero”). Con la técnica del reloj molecular, el análisis de ADN realizado en ejemplares capturados y en comparación con otras 19 familias de las anguilas se ha podido confirmar la antigüedad de la especie, que apareció a comienzos del reinado de los dinosaurios, hace más de 200 millones de años.

El más antiguo taxón conocido de la orden Anguilliformes, los investigadores creen que la Protoanguilla debe estar bastante extendida actualmente. Con sólo entre 60 y 70 millones de años de antigüedad, las islas de Palau, donde vive ahora son posteriores a la especie…

El animal encontrado en una cueva submarina en el Pacífico, con su cuerpo compacto y su gran cabeza hacen que en la distancia pueda ser confundido con una anguila moderna. © Johnson-RSPB

Más información

A ‘living fossil’ eel ( Anguilliformes : Protoanguillidae, fam. nov. ) from an undersea cave in Palau
Natural history museum and institute, Chiba

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