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Desaparición de los dinosaurios

Se sabe que todos los dinosaurios no-avianos se extinguieron hace decenas de millones de años, debido principalmente a la caída de un cuerpo celeste pequeño sobre la superficie de nuestro planeta. Sin embargo, aún existen incertidumbres de varios cientos de miles de años con respecto a la fecha en que concluyó del reinado de los dinosaurios y por tanto se produjo la desaparición de los dinosaurios.

Esto no facilita la tarea de paleontólogos tratando de comprender en detalle lo que realmente ocurrió durante la legendaria crisis KT. Sobre todo, con la reciente datación directa de un hueso de dinosaurio, que sugiere que algunas especies habrían sobrevivido durante cientos de miles de años tras la caída del objeto responsable del cráter de meteorito en Yucatán.

Durante los últimos años, los geólogos están utilizando cada vez más un nuevo método para la datación de antiguas capas sedimentarias: la ciclostatigrafía.

El problema de la datación en geología y la desaparición de los dinosaurios

En los primeros días del nacimiento de la geología, las dataciones sólo pueden ser relativa, basadas en el principio de que la capa de sedimentos más recientes se deposita sobre la más antigua. Mediante la identificación de los fósiles encontrados en una de estas capas, podríamos datar otra capa en el planeta. Pero hasta el descubrimiento de métodos de datación absoluta mediante la desintegración radiactiva de los isótopos, la edad las capas sedimientarias solo era una suposición.

El matemático Jacques Laskar, un especialista en la desaparicion de los dinosaurios

El matemático Jacques Laskar. © IMCCE, Observatorio de París

Más tarde, y siempre en relación con fechas absolutas proporcionada por los isótopos, el aumento de paleomagnetismo con el descubrimiento de las reversiones del campo magnético de la Tierra, también ha establecido un calendario de referencia sobre la base de los retrocesos registrados en el archivo magnético de la Tierra. Estos registros son principalmente fruto de los flujos de lava y rocas basálticas en el suelo marino obtenidos en campañas de perforación profunda.

Estas campañas también han dado muestras de rocas sedimentarias, y se descubrió que estos sedimentos aportan datos sobre variaciones cíclicas en el clima de la Tierra en relación con lo que se conoce como ciclos de Milankovitch.

Estos ciclos se basan en cambios periódicos en la excentricidad de la órbita de la Tierra y la oblicuidad de su eje de rotación. Fueron descubiertos gracias a los cálculos del matemático serbio Milutin Milankovitch, entre 1920 y 1941. Estos cambios se deben a la atracción gravitatoria de otros planetas del sistema solar, en particular Júpiter y Saturno. Como la excentricidad y la insolación es diferente en función de la oblicuidad y regulan las estaciones en la Tierra, estos cambios producen oscilaciones en el clima del planeta durante millones de años y están claramente asociados con las glaciaciones.

La cronología de la mecánica celeste

El cambio climático, el cambio de la composición de la deposición de los edimentos, es posible relacionar los ciclos sedimentarios con los ciclos de Milankovitch. Conocer una solución precisa y el movimiento orbital de la Tierra confiable hace decenas de millones de años, puede ser utilizado para datar los ciclos sedimentarios.

Gráfico ciclos de Milankovitch

Aquí vemos más de los ciclos de Milankovitch con variaciones periódicas en la excentricidad de la órbita de la Tierra (por ejemplo, 100.000 años) o la inclinación de su eje de rotación respecto al plano orbital (41.000 años). © University Corporation for Atmospheric Research

Esta solución se conoce a través de la obra de Jacques Laskar y sus colegas. La última se llama La2010. Evidentemente, ha de tener en cuenta el caos actual en los movimientos de los planetas del Sistema Solar. Pero si se utiliza la excentricidad modificada de la órbita de la Tierra hace 405.000 años, último permite obtener datos relativamente fiables de capas sedimentarias que tienen cerca de 65 millones de años.

Este método ciclostratigráfico se ha aplicado a núcleos de sedimentos de los océanos Índico y Atlántico durante los cruceros anteriores. En realidad, va a permitir que un equipo de investigadores franceses y estadounidenses puedan demostrar la correlación de los ciclos sedimentarios con las variaciones de los parámetros orbitales de la Tierra alrededor del límite KT. Obtuvieron dos posibles fechas: 65,59 + / -0,07 Ma y 66 + / -0,07 Ma. Sin embargo, la segunda es más acorde con los últimos datos radiométricos. Por tanto, es probable que la desaparición de los dinosaurios sea anterior a lo que se pensaba.

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