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Los delfines forman clanes

Un estudio publicado en Nature Communications muestra que un grupo de delfines utiliza las esponjas de mar como herramientas para cazar. Estos delfines forman un clan distinto del resto de grupos de delfines.

Ya sabíamos que los delfines son animales sociales y que estamos lejos de haber descubierto todo en relación a la conducta de estos mamíferos. Un estudio realizado por investigadores de la Universidad de Georgetown en Washington, revela que los delfines parecen formar clanes. Pero los científicos están yendo más allá, afirmando que igual que los hombres, estos animales prefieren asociarse con personas que compartan la misma subcultura. Estos elementos proporcionan la primera evidencia conocida de conducta cultural en el reino animal.

Ningún otro ejemplo de subcultura se había demostrado fuera de la especie humana, de acuerdo a los investigadores que llevaron a cabo su estudio sobre unos delfines muy particulares, los que viven en Shark Bay, Australia. Durante los trabajos, se observó que algunos de estos delfines se colocan en el rostro una esponja de mar, como protección para explorar el fondo del océano y desconcertar a sus presas. Los científicos han encontrado que estos delfines equipados con esponjas forjan vínculos más estrechos con sus compañeros sobre el dominio de la técnica de caza que otros delfines.

Para los investigadores, estos delfines se comportan “como los seres humanos, que se asocian preferentemente con aquellos que comparten su subcultura“. Específicamente, este hallazgo “sugiere fuertemente que el uso de la esponja como una herramienta es un comportamiento cultural”. De este modo, los delfines que utilizan las esponjas como una herramienta “pasan mucho tiempo cazando, tienden a ser solitarios, pero no dudan en volver con el grupo en cuanto pueden. Se les puede ver como adictos al trabajo que se reúnen con otros adictos al trabajo“, afirmó Janet Mann, uno de los científicos citados por la AFP.

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Los investigadores observaron la existencia de un sub-cultura en los delfines.. © amateur_photo_bore, Flickr, creative commons by nc nd 2.0

Un subgrupo que constituye 5% de la población

El estudio es en realidad parte de un trabajo de investigación en curso para demostrar la existencia de una cultura animal. La cultura es definida ampliamente como una forma de aprendizaje social que distingue grupos. Normalmente, cuando algunos miembros de un grupo de animales desarrollan el uso de una herramienta, el resto del grupo también desarrolla el aprendizaje. A modo de ejemplo, cabe mencionar que los chimpancés usan palos para atrapar termitas en sus nidos o los elefantes que cazan moscas con ramas.

Pero en el caso de los delfines equipados con esponjas de Shark Bay, a partir de las observaciones, la práctica se limita a un pequeño sub-grupo, que representa menos del 5% de una población de 3.000 individuos, principalmente hembras. Una cifra que confirma la existencia de una sub-cultura en estos mamíferos.

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