Dawn entra en la órbita de un asteroide gigante

La nave espacial Dawn de la Nasa estudiará el asteroide (protoplaneta) llamado Vesta, un año antes de partir a su segundo destino, un planeta enano llamado Ceres, en julio de 2012, un asteriode gigante. Las observaciones proporcionarán datos sin precedentes para ayudar a los científicos a entender los primeros capítulos de nuestro Sistema Solar. Los datos también ayudarán a allanar el camino para futuras misiones espaciales tripuladas.

Hoy celebramos un hito en la exploración exploración espacial, es increíble como una nave espacial entra en órbita alrededor de un objeto en el principal cinturón de asteroides, por primera vez“, dijo el administrador Charles Bolden de la NASA, que tiene un proyecto de 466 millones de dólares a su cargo.

El estudio de Dawn del asteroide Vesta marca un logro científico importante y también señala el camino a los destinos futuros donde la gente va a viajar en los próximos años. El presidente Obama ha ordenado a la NASA enviar astronautas a un asteroide en el 2025, y Dawn realizará la recopilación de datos cruciales con los que se podrá llevar a cabo este tipo de misión“.

Protoplaneta Vesta - Dawn

Protoplaneta Vesta. Fotografía tomada por la nave espacial Dawn. Imagen: NASA / JPL-Caltech / UCLA / MPS / DLR / IDA

Dawn y la determinación de la atracción gravitacional

La nave envió la información para confirmar que entró en la órbita de Vesta, pero el momento preciso en que este hito se produjo se desconoce en este momento. El momento de la captura de Dawn depende de la masa y la gravedad de Vesta, que sólo se ha estimado a posteriori.

La masa del asteroide determina la fuerza de su atracción gravitacional. Si Vesta es más masiva, su gravedad es más fuerte, lo que significa que alcanzó órbita antes. Si el asteroide es menos masiva, su gravedad es más débil y Dawn habría necesitado más tiempo para girar alrededor de su órbita.

Con Dawn en órbita, el equipo científico puede tomar mediciones más precisas de la gravedad de Vesta, y recopilar información más precisa.

Dawn ha realizado un viaje de cuatro años, alejándose a 188 millones kilómetros de la Tierra. Ente sus misiones, medirá la composición de la superficie, relieve y textura, además de la fuerza de gravedad de Vesta y Ceres para aprender más sobre sus estructuras internas.

También cuenta con un instrumento de rayos gamma y un detector de neutrones para reunir información sobre los rayos cósmicos a medida que se acerca el cinturón de asteroides, así como un espectrómetro infrarrojo.

Más información

NASA – Dawn Mission

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