Cometa artificial produce los elementos básicos de la vida

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¿Las primeras moléculas de la vida pudieron aparecer en un cometa? ¿Y si nosotros construimos uno para saberlo? Dos equipos franceses han dado cuenta de esta hazaña. Bajo condiciones realistas, obtuvieron durante algunos días las moléculas que constituyen el material genético primario: “diaminoácidos”. Estos trabajos apoyan una vez más la hipótesis de un origen extraterrestre de la vida en la Tierra.

La gran misión espacial europea Rosetta tiene como objetivo aterrizar una sonda en el cometa Tchourioumov-Gerasimenko en 2015. Será para estudiar la composición de su núcleo. Para anticipar los resultados de Rosetta, un grupo científicos han hecho un cometa artificial, o “hielo de cometa intelestelar simulado” con el fin de analizar sus componentes.

Un equipo liderado por Louis Le Sergeant d’Hendecourt ha sido responsable de hacer un microcometa en el Instituto de Astrofísica Espacial (IAS, CNRS/Université Paris-Sud). En condiciones extremas similares a las del espacio (-200° C y vacío), los investigadores han condensado en una pieza sólida de fluoruro de magnesio (MgF2) los compuestos existentes en el medio interestelar: moléculas de agua (H2O), amoníaco (NH3) y metanol (CH3OH). Esto, irradiando el conjunto con radiación ultravioleta. Después de diez días, se obtuvieron unos preciosos microgramos (10-6 gramos) de materia orgánica artificial.

Esta materia orgánica intelestelar simulada fue analizada en el Instituto de Química de Niza (ICN de la Universidad de Niza Sophia Antipolis / CNRS), por el equipo de Uwe Meierhenrich y de Cornelia Meinert. Una análisis realizado con la tecnología más avanzada: un cromatógrafo multi-dimensional en fase gaseosa (un “GCxGC / TOF MS-”). Instalado en Niza en 2008, este dispositivo puede detectar diez veces más moléculas que un cromatógrafo tradicional de los que denominamos “unidimensionales“.

Este trabajo, y sus resultados, acaban de publicar en la versión online de la revista ChemPlusChem<.

cromatograma cometa artificial

Cromatograma del hielo cometario realizado con el "cromatógrafo multidimensional en fase gaseosa". Cada pico corresponde a un aminoácido. Cuanto mayor sea el pico, más importante es la cantidad presente de ese aminoácido. © Cornelia Meinert et al. 2012, ChemPlusChem

Los aminoácidos tendrían un origen extraterrestre

Con esta tecnología, los químicos fueron capaces de identificar veintiséis aminoácidos en el cometa artificial, donde experimentos internacionales anteriores habían encontrado solo tres. Más importante aún, también descubrieron algo que nadie había visto antes: seis diaminoácidos, especialmente con la N-2-(aminoetil)glicina. Un resultado revolucionario, porque este último compuesto puede ser un componente importante del ancestro terrestre del ADN: la molécula de ácido peptídico nucleico (ANP).

Principalmente estos resultados indican que las primeras estructuras moleculares de la vida pudieron haberse formado en el medio interestelar y cometario antes de aterrizar en la Tierra primitiva durante la caída de meteoritos y cometas.

El siguiente paso: determinar las condiciones de presión, temperatura, pH, etc, en el que la N-(2-aminoetil) glicina podría entonces formar el APN. Para llevar a cabo este nuevo proyecto, los investigadores han comenzado a establecer una colaboración con dos grandes equipos, uno norteamericano y otro inglés.

Cosmoquímica compleja y rica de las moléculas interestelares

Cosmoquímica compleja y rica de las moléculas interestelares. © ESA

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