Cheetah, el robot más rápido del mundo… corriendo

Corre robot, corre robot. Uno de los (muchos) proyectos científicos financiados por Darpa (Defense Advanced Research Projects Agency) consiste en construir robots con dos o cuatro patas en el campo de batalla. Varios laboratorios están involucrados y diferentes opciones se exploran, todas ellas están agrupadas en el programa M3, acrónimo de Maximum Mobility and Manipulation. La idea consiste en estimular la investigación en varias áreas que convergen hacia el logro de robots altamente móviles que operen en ambientes naturales.

Los mecanismos de las patas son el objeto de mucho trabajo por parte de los investigadores debido a la necesidad de que superen obstáculos en el terreno. Si la naturaleza ignora la rueda, pero prefiere patas, específicamente pares de patas, puede haber alguna razón… El método, sin embargo, tiene importantes inconvenientes: la complejidad mecánica, la dificultad para mantener el equilibrio y el consumo de energía. Por el momento, los prototipos vacilan, tropiezan o van demasiado lentos, tanto que palidecen ante el galope de un caballo, las acrobacias arbóreas de un gibón o el salto de un gato casero. Pero los ingenieros tienen suficiente crédito continuar con su trabajo y el progreso está en marcha.

Hemos visto robots con dos piernas (denominados “antropoides”) a aprender a caminar sobre la arena, probar el triatlón, entrenar el sprint, bailar con mujeres o incluso disfrazarse de seres humanos. Hemos conocido a Acroban, un pequeño robot capaz de mantener el equilibrio de forma natural con un gasto energético muy bajo.

Cheetah a punto de establecer un récord mundial en su cinta de correr, llegar a 29 km/h, la velocidad que alcanza un ser humano a toda velocidad. © DarpaTV / YouTube

Robots caminantes, de la mula al perro

Darpa, menos poética, responde a las necesidades del Ejército, en concreto a los soldados de tierra que cada vez van más cargados. Recientemente, el Laboratorio de Dinámica de Boston ha mostrado el sorprendente AlphaDog LS3, más mula que perro, a pesar de su nombre. El vehículo ha salido del laboratorio y la cinta en la que había aprendido a caminar para entrar en el entorno natural, atravesando laderas de 35° de inclinación. Mientras que la energía que había sido previamente suministrados desde el exterior, AlphaDog cuenta con un motor de gasolina (que acciona un generador eléctrico) y, dicen, capaz de transportar 200 kg durante treinta kilómetros.

Uno de sus hermanos, más que un perro de mula, que ha salido de los mismos laboratorios es Cheetah, que es fundamentalmente un corredor. Nada que ver con la compañera de Tarzán, cheetah, en efecto, significa guepardo. En él se ha desarrollado una mecánica sorprendente de galope más rápido y más rápido. El laboratorio de Boston Dynamics tiene el orgullo de presentar su nuevo récord: 18.1 millas por hora o 29,1 km/h. El récord anterior para un robot cuadrúpedo, era, dijeron, de 13.1 mph (21,1 km/h) y dataría de un robot bípedo construido en el MIT en el año 1989. De acuerdo con la Darpa, este robot se ha inspirado en la forma de correr del guepardo. Cheetah galopa y, a veces, sus piernas no tocan el suelo. Por otra parte, cuando la velocidad es alta, la parte trasera se pliega y despliega.

La hazaña no es trivial, aunque es probable que aún esté lejos de dejar la cinta y pasar al medio natural. Cheetah obtiene su energía de una bomba hidráulica y, para obtener esa velocidad, debe tener un consumo elevado. La Darpa ha anunciado una prueba en el desierto para este año.

Fuera de la Infantería de Marina, nos imaginamos a otros usuarios potenciales. Los ingenieros llevan mucho tiempo interesado en robots que puedan pueden inspeccionar un accidente en una central nuclear, incluso en ruinas. Los robots de efecto Coanda se han ideado para ser empleados en las tuberías contaminadas de la planta de Fukushima. Después de un terremoto, o para explorar Marte, los robots caminantes podrían ser realmente útiles…

Cheetah, el robot de Darpa

Cheetah, un robot a toda velocidad. © Darpa

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