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Carbonemys cofrinii, fósil de tortuga gigante en Colombia

Después de sorprender al mundo con la presentación de una serpiente fósil de 13 metros de largo, la mina de Cerrejón vuelve a las portadas, esta vez por una tortuga gigante de una especie desconocida, Carbonemys cofrinii. El caparazón de este fósil mide 172 cm de largo. Su dueño, que vivió en agua dulce, no debía tenerle miedo a los cocodrilos, más bien todo lo contrario…

La mina de Cerrejón, que se extiende sobre 69.000 hectáreas en Colombia, es una de las mayores zonas mineras de carbón a cielo abierto en el mundo. Fue el escenario de un gran descubrimiento en 2009. Los paleontólogos encontraron una serpiente fósil de trece metros de largo. Durante su vida, la boa titánica de Cerrejón, Titanoboa cerrejonensi, podría llegar a pesar hasta 1,25 toneladas y comía cocodrilos entre otras cosas.

Esta región parece haber sido propicia para el desarrollo de los reptiles gigantes hace 60 millones de años (Paleoceno), casi 5 millones de años después de que los dinosaurios desaparecieron. Los paleontólogos, encabezados por Edwin Cadena, de la North Carolina State University, describió recientemente en el Journal of Systematic Palaeontology una nueva especie de tortuga que tenía el segundo caparazón más grande conocido en el suborden de los pleurodiras. Pequeño detalle, pero importante, la tortuga del carbón, que es como se le llama, podía comer cocodrilos.

tortuga gigante

El nuevo fósil de la especie Carbonemys cofrinii se muestra impresionantemente grande para una especie de agua dulce. Las tortugas marinas actuales, como la tortuga laúd, todavía pueden alcanzar los 2 metros de largo. © annemanudebouv, Flickr, Creative Commons by-nc-sa 2.0

El gigantismo de una tortuga de agua dulce

Las pleurodiras tienen la característica de plegar sus cuellos horizontalmente en S, no verticalmente. La nueva especie, que se clasifica dentro de la superfamilia de las pelomedusoidas, Carbonemys cofrinii se llama, en referencia al sitio donde fue encontrado y por lo tanto al carbón. El cráneo extraído de la mina mide 24 centímetros de largo y 16 centímetros de ancho. Un caparazón encontrado en las inmediaciones, y atribuido al mismo animal, tiene una longitud de 172 cm. En comparación, las tortugas gigantes de las Seychelles (Geochelone gigantea) o las tortugas gigantes de Galápagos (Geochelone nigra) alcanzan un tamaño máximo de 120 cm.

Esta nueva especie no era la más grande de su época, pero tendría un tamaño medio. Según los autores, sería la primera evidencia de la existencia de gigantismo en las tortugas de agua dulce. Vivió en un ambiente parecido al de la actual delta del Mississippi, pero en un clima más cálido. Varios cambios en los ecosistemas de Cerrejón fueron propicios para el desarrollo de los grandes reptiles: una disminución en el número de depredadores, recursos alimentarios suficientes, un aumento de los espacios disponibles y, finalmente, el calentamiento global. Los estudios ahora debe confirmar o refutar estas hipótesis.

Este animal era omnívoro, pero tenía que apreciar la carne. La potencia y robustez de sus mandíbulas sugieren que sin duda podría alimentarse de otras tortugas o incluso pequeños cocodrilos. Un solo ejemplar de esta especie se ha encontrado hasta ahora. Uno de los autores, Dan Ksepka, avanza en una nueva hipótesis para explicar este detalle: las necesidades de la tortuga del carbón eran tales que, probablemente, habría eliminado o provocó la fuga de sus competidores. En consecuencia, hay pocas posibilidades de encontrar varios Carbonemys cofrinii fosilizados unos cerca unos de otros.

Carbonemys tortuga gigante

La reconstitución artística de Carbonemys cofrinii. Tiene en su boca un trozo de crocodilomorphe. Otros restos fósiles de tortugas fueron encontradas en la mina del Cerrejón. Pertenecen a especies más pequeñas y con frecuencia tienen marcas de mordeduras atribuidas a los cocodrilos. Sin embargo, deben haberse sentido impotentes ante el tamaño de la tortuga del carbón. © Liz Bradford

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New pelomedusoid turtles from the late Palaeocene Cerrejón Formation of Colombia and their implications for phylogeny and body size evolution

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