Características de las aves

Las aves son vertebrados amniotas, generalmente adaptados al vuelo y con las extremidades anteriores transformadas en alas. Presentan muchas afinidades con el grupo de los reptiles, de los cuales proceden evolutivamente. Comencemos analizando su características destacables.

Características morfológicas

Son animales con el cuerpo cubierto de plumas, lo que les proporciona un magnífico aislamiento térmico que al evitar las pérdidas de calor hace posible que sean vertebrados homeotermos o de sangre caliente.

La piel es delgada y flexible, de forma que los músculos se pueden mover con gran facilidad durante el vuelo. Está desnuda de plumas únicamente en las patas y en algunas zonas de la cabeza y cuello. A menudo lleva excrecencias. como crestas o barbillas.

Las extremidades anteriores están transformadas en alas y las posteriores acaban en uñas, a veces con espolones. El dedo quinto falta siempre y generalmente es el pulgar el que se halla dirigido hacia atrás. El pie presenta distintas transformaciones, dependiendo de las condiciones de vida del ave; así, en las acuáticas los dedos se unen mediante una membrana interdigital que facilita la natación.

Otra estructura característica es el pico, formado por dos vainas córneas y de aspecto diferente según el tipo de alimentación. En la base de la pieza superior suele aparecer un área más blan da llamada cera, que circunda los orificios nasales. En la cavidad bucal no hay dientes, pero sí una lengua móvil, que puede ser carnosa o estar protegida por un revestimiento córneo. Los ojos son grandes y están protegidos por párpados superiores, inferiores y por una membrana nictitante transparente. El oído, sólo en algunas ocasiones, presenta un pabellón externo muy rudimentario.

pluma y plumón

Las plumas: estructuras protectoras

Las plumas están formadas por un cañón o raquis, con el que se insertan al cuerpo, y un estandarte formado por barbas dispuestas a los lados del raquis. De las barbas salen unas barbillas que pueden engancharse entre sí.

Existen distintas clases de plumas:

  • Cobertoras: recubren todo el cuerpo y constituyen la superficie de sostén para el vuelo en alas y cola.
  • Plumón: son más pequeñas que las anteriores, tienen las barbas libres y su función es evitar las pérdidas de calor.
  • Remeras: son las plumas del ala. Las que insertan mas hacia el extremo del ala se llaman primarias, mientras que las más cercanas a la base son las secundarias. Todas las plumas remeras están cubiertas en su base por unas plumas más cortas dispuestas en series y denominadas tectrices.
  • Timoneras: son las plumas de la cola, que se insertan en las últimas vértebras caudales. En su base están cubiertas por plumas de tipo cobertor.

Las plumas se mantienen impermeables gracias a una sustancia grasienta segregada por una glándula cercana a la rabadilla. El ave recoge la secreción con el pico y la extiende por todo el cuerpo.

En cuanto a la coloración, ésta varía mucho dependiendo de las especies; en algunas resulta muy llamativa, mientras que en otras es mimética (de colores semejantes al hábitat en el que se desarrolla). También suele ser distinta en los machos, hembras y pollos y, en algunos casos, varía durante las épocas nupciales.

Las aves mudan normalmente el plumaje una, dos o más veces en el año, generalmente coincidiendo con el otoño.

Caracteres anatómicos internos

El esqueleto de las aves es de tipo pneumático; es decir, algunos huesos no llevan médula y las cavidades que quedan vacías comunican con el aparato respiratorio, que las llena de ai re. Esto es más patente en las especies muy voladoras. El esternón es ancho y plano, y presenta una elevación en forma de quilla donde se insertan los músculos pectorales motores durante el vuelo (pechuga).

El aparato digestivo consta de una boca sin dientes, un esófago largo que puede dilatarse en un buche (en él empiezan los procesos digestivos), un estómago glandular, otro musculoso denominado molleja (en él se trituran los alimentos), un intestino delgado y un intestino grueso, cuya parte final o recto desemboca en la cloaca.

En cuanto al aparato respiratorio, está formado por unos pulmones relativamente pequeños, una laringe, una larga tráquea de anillos osificados, que se divide en bronquios y luego en bronquiolos. Los bronquios penetran en unas estructuras especiales de las aves conocidas como sacos aéreos; éstos son verdaderos receptáculos de aire que favorecen la ventilación de los pulmones, especialmente durante el vuelo.

La circulación es doble y completa, estando el corazón dividido en dos aurículas y dos ventrículos.

Las aves presentan siempre los sexos separados y es muy frecuente el dimorfismo sexual. Todas las especies son ovíparas, teniendo los huevos un tamaño relativamente grande y siendo siempre incubados por el macho o la hembra. En algunas especies los pollos nacen desnudos de plumas e incapaces de trasladarse y alimentarse por sí mismos, son nidícolas. Por el contrario, existen otras especies cuyos pollos pueden valerse por si mismos a las pocas horas de nacer, son nidífugos.

Costumbres de las aves

En cuanto al tipo de alimentación es muy variada, ya que se encuentran tanto especies depredadoras de otras aves, mamíferos, reptiles, etc., como especies que se nutren de frutas, semillas, néctar de las flores o de insectos. También hay aves de régimen omnívoro y otras carroñeras (se alimentan de cadáveres).

En este grupo de vertebrados resultan muy comunes los desplazamientos o migraciones en sentido Norte-Sur a la búsqueda de climas más templados y regiones con mayor abundancia de comida.

En general, todas las aves tienen muy desarrollados los instintos, que se manifiestan durante el período nupcial, de cría, a la hora de construir el nido e incluso durante las migraciones.

En cuanto a sus hábitos de vida, se encuentran tanto especies diurnas como nocturnas.

aves

Clasificación de las aves

Este grupo de vertebrados, originado durante el período Jurásico, es bastante homogéneo, por lo que resulta algo difícil su división. A continuación se nombran únicamente los grupos princi pales:

1. Estruciformes: aves con magníficas dotes para la carrera, pero que no pueden volar. Las patas son largas y robustas y terminan en dos dedos con uñas. Ejemplo: el avestruz.

2. Reiformes: también incapaces de volar y muy semejantes a las del grupo anterior, aunque con las patas terminadas en tres dedos. Ejemplo: el ñandú.

3 Casuariformes: aves no voladoras, con las plumas muy sedosas y las alas reducidas. El cuello es corto y desnudo. Ejemplo: el casuario y emú.

4. Galliformes: aves de alas cortas y vuelo pesado, patas fuertes y pico robusto y curvado. A menudo llevan cresta y es frecuente el dimorfismo sexual. Normalmente viven en el suelo y se alimentan de semillas, gusanos e insectos. Ejemplos: la gallina, faisán, urogallo, pavo, perdiz y codorniz.

5. Columbiformes: con las alas de longitud media, el pico débil y las patas cortas. No tienen dimorfismo sexual, son buenas voladoras y se alimentan de semillas. Ejemplo: la paloma.

6. Ralliformes: con el cuello y el pico largos y las patas desnudas. En general, de hábitat acuático y con costumbres migradoras. Se alimentan de peces, moluscos, gusanos, semillas y vegetales. Ejemplos: la focha, polla de agua, avutarda y grulla.

7. Caradriformes: dependiendo de las especies, las alas son largas, están reducidas o incluso desaparecen. Viven en el mar, en las regiones pantanosas o en las estepas. Ejemplos: el avefría, agachadiza y chorlito.

8. Anseriformes: con el pico ancho, los pies palmeados y las alas de longitud media. Se alimentan de animales y plantas acuáticas y realizan migraciones estacionarias. Viven en las aguas dulces, reunidas en
sociedades. Ejemplos: el pato, oca, cisne, serreta y flamenco.

9. Ciconiformes: con el pico, el cuello y las patas muy largos. Se alimentan de animales acuáticos y viven siempre cerca de terrenos donde haya agua. Ejemplos: la cigüeña, garza, marabú, ibis y avetoro.

10. Pelicaniformes: con el pico largo y a menudo provisto inferiormente de un saco membranoso. Los pies son palmeados. Se alimentan de peces y viven siempre en zonas marinas. Ejemplos: el pelícano, cormorán, fragata y alcatraz.

11. Lariformes: aves voladoras, con las alas largas y los pies palmeados. Se alimentan normalmente de peces y moluscos y viven en regiones marinas. Ejemplos: la gaviota y la golondrina de mar.

12. Alciformes: con pies palmeados y alas cortas. Son marinas y consiguen el alimento zambulléndose. Ejemplo: el alca.

13. Procelariformes: con el pico compuesto por varias piezas y curvado, los pies palmeados y el plumaje abundante. Son marinas. Ejemplo: el albatros.

14. Esfeniciformes: con alas cortas adaptadas a la natación, el pico largo y los pies palmeados. Son magníficas buceadoras, pero no vuelan. Ejemplo: el pájaro bobo.

15. Colimbiformes: con el pico alargado y cónico, alas y cola reducidas y pies palmeados. Construyen el nido flotando sobre el agua. Son buenas nadadoras y buceadoras. Ejemplos: el somormujo y zampullín.

16. Falconiformes: con el pico robusto y las patas acabadas en fuertes garras. Buenas voladoras y de hábitos depredadores. Ejemplos: el halcón, buitre, cóndor, quebrantahuesos, azor, gavilán, cernícalo y todas las clases de águilas.

17. Estrigiromes: con el pico corto, el cuerpo rechoncho y la cabeza con unos penachos de plumas semejantes a orejas. Son de hábitos nocturnos y depredadores. Ejemplos: el búho, mochuelo y lechuza.

18. Psitaciformes: con una lengua carnosa y los pies trepadores. Se nutren de vegetales y viven en las regiones tropicales. Ejemplos: el papagayo, loro, cacatúa y periquito.

19. Cuculiformes: aves trepadoras, con el pico largo y que suelen vivir en los árboles. Ejemplo: el cuco.

20. Apodiformes: aves de tamaño pequeño o medio, magníficas voladoras y, en ocasiones, con el plumaje coloreado en tonos metálicos. Ejemplos: el vencejo y colibrí.

21. Coraciformes: aves trepadoras, con el pico robusto y las alas cortas o largas dependiendo de las especies. Ejemplos: el martín pescador, abejaruco y abubilla.

22. Paseriformes: amplio grupo que incluye a aves canoras, que construyen nidos y de alimentación generalmente insectívora, granívora o frugívora. Ejemplos: el ave lira, avión, golondrina, mirlo, tordo, alondra, herrerillo, urraca y cuervo.

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