Algas

Antes de iniciar la descripción de los grandes grupos de plantas. conviene establecer las principales diferencias existentes entre ellas y las adquisiciones que, a lo largo de la evolución, han llegado a conseguir. Tanto uno como otro aspecto quedan reflejados en el cuadro de la página siguiente.

El reino vegetal está dividido en tres grandes grupos.

Las Cianofíceas o algas azules

Son organismos procariotas, es decir, carecen de núcleo con membrana nuclear. En realidad son unicelulares, aunque en la mayoría de las ocasiones aparecen formando cadenas o masas de células debido a que las paredes no se separan completamente durante la división celular.

El protoplasto está formado por una masa central granular o reticular, incolora y de naturaleza nuclear (cuerpo central o centroplasma), rodeado de una capa externa de naturaleza granular y con los pigmentos difundidos en ella (cromoplasma). Todo el conjunto se rodea de una membrana plasmática y de una pared celular constituida por polisacáridos unidos por polipéptidos. Por último, en su parte más externa llevan un revestimiento o vaina mucilaginosa, intensamente pigmentada de amarillo dorado, par do, rojo, verde esmeralda, azul, violeta o negro azulado.

Al ser organismos fotosintéticos llevan clorofila, además de otros pigmentos accesorios como carotenos y xantofilas (amarillos), ficocianina (azul) y, a veces, ficoeritrina (rojo). La coloración de la cianofícea depende de la proporción en que se encuentren los distintos pigmentos.

Carecen de cilios, flagelos o cualquier otro órgano de locomoción, aunque algunas pueden moverse por simple desplazamiento o por rotación alrededor de un eje. La reproducción se lleva a cabo por escisión simple, aunque muchas especies también formen esporas de pared gruesa que pueden permanecer en estado de vida latente durante los períodos más desfavorables, para ponerse en actividad cuando las condiciones del medio mejoran.

En cuanto a su distribución es muy amplia, ya que se pueden encontrar cianofíceas tanto en aguas termales como en el plancton marino o el suelo.

Algunas especies son anaerobias y otras pueden sintetizar nitrógeno. La mayoría viven en estado de simbiosis con amebas, protozoos flagelados, diatomeas, algas verdes sin clorofila, plantas superiores y en los líquenes, donde constituyen ei elemento fotosintetizador.

Ciclo biológico de las algas.

Ciclo biológico de las algas.

Características de las algas

Las algas son organismos fotosintéticos y eucarióticos (disponer, de verdadero núcleo, con membrana y cromosomas complejos). Generalmente están compuestas por una célula aislada, por filamentos o placas de células, o bien por un cuerpo macizo. Las pluricelulares no disponen de tejidos.

La pared celular está compuesta básicamente por celulosa con gran cantidad de polisacáridos, lo que le confiere una estructura mucilaginosa. Principalmente acuáticas, tienen importancia primordial en el medio marino, encontrándose formando parte del plancton o en el litoral. Algunas especies de algas también se distribuyen por las aguas dulces y en tierra firme.

Las algas se dividen en seis filum diferentes, atendiendo al pigmento que se encuentre en mayor proporción y determine el color general, y a las sustancias de reserva que almacenen. Pare ce que tienen su origen en la simbiosis entre células eucarióticas no fotosintetizadoras con otras procarióticas sintetizadoras. A continuación se describirán los seis filum, de menor a mayor grado de evolución.

La reproducción de las algas

Hay que distinguir tres formas principales de multiplicación en estos vegetales:
* Multiplicación vegetativa: En ella interviene toda la planta o parte de ella. Se puede realizar por:
- Partición: Es la forma más sencilla. El protoplasto se desprende de la membrana celular y mediante una o varias divisiones da lugar a dos (bipartición) o más individuos (pluripartición). Estos después crecen hasta alcanzar el tamaño del adulto.
- Fragmentación: Algunos organismos pluricelulares de organización sencilla se desprenden de pequeños trozos del talo que originan nuevas plantas. Esta ruptura se puede producir en cualquier punto del vegetal o en unas células determinadas llamadas heterocistes.
- Propágulos especiales: Algunas zonas de la planta se comportan como unidades de reproducción para resistir durante los períodos desfavorables. Una vez pasados éstos, los propágu los se desarrollan normalmente.

* Reproducción asexual: Es llevada a cabo por células originadas por mitosis normal. Estas células se denominan esporas o conidios y con frecuencia se originan en conceptáculos especiales denominados esporofitos.

* Reproducción sexual: La nueva generación se origina por la fusión de dos células haploides o gámetas y el acto de fusión es conocido por el nombre de singamia. El producto de la fusión de las gámetas de distinto sexo es una célula llamada zigoto, que por simples divisiones origina la nueva planta. En las algas más evolucionadas, las gámetas se originan en gametangios.
-Isogamia: Las gámetas masculina y femenina no presentan ninguna diferencia morfológica.
-Anigosamia: Las gámetas tienen distinto tamaño según su sexo: la masculina es más pequeña (microgámeta) y la femenina mayor (macrogámeta).
-Planogamia: Unión de gametas, de igual o distinto tamaño, provistas de flagelos. Las gámetas reciben el nombre de zoogámetas o planogámetas.
-Aplanogamia: Unión de gámetas, de igual o distinto tamaño, desprovistas de flagelos. Las gámetas se denominan aplanogámetas.
- Oogamia: Es una anisogamia muy marcada, en la que la gámeta femenina no posee flagelo y es de gran tamaño.

Euglenofitas

Constituyen un pequeño grupo de algas, la mayoría unicelulares y pobladoras de las aguas dulces. Como pigmentos contienen clorofilas a y b, y las sustancias de reserva son glúcidos al macenados en forma de paramilo.

Estas algas no tienen pared celular, pero sí una serie de capas proteicas flexibles que constituyen una película bajo la membrana celular. Llevan cloroplastos, una vacuola contráctil y flagelos.

La reproducción se lleva a cabo por simple división celular formándose dos células hijas a partir de una original. Se desconoce la reproducción sexual. El ejemplo típico es el género Euglena.

Pirrofitas o algas pardo-doradas
Son organismos unicelulares, biflagelados y en la mayoría de los casos marinos, aunque también hay especies dulceacuícolas. En cuanto a los pigmentos, contienen clorofilas a y c, carotenoides y xantofilas. Las sustancias de reserva se acumulan principalmente en forma de almidón.

La reproducción es asexual por simple división, llevándose cada una de las células hijas un flagelo y parte del protoplasma (generan después la parte que les falta). Solamente en dos géneros se ha citado la reproducción sexual por isogamia (se producen gametos masculinos y femeninos, sin ninguna diferencia morfológica entre ellos).

* Clase descmofíceas o Demokontas.
Uno de los flagelos se ocupa de los movimientos de rotación y otro de los de traslación. La membrana que recubre la célula puede ser lisa o con poros y existe en su superficie un tabique longitudinal por donde se realiza la división en la fase reproductora.

* Clase Dinofíceas o Dinoflagelados
Los flagelos se mueven a lo largo de dos surcos, uno transversal (como un cinturón) y otro perpendicular a él. Otra característica del grupo es que la pared celulósica externa tiene una consistencia rígida (teca) y aparece dividida en placas.

La mayoría de las especies se dividen asexualmente por bipartición, pero en dos géneros se producen ocasionalmente fenómenos sexuales: en Ceratium el protoplasma de una célula pasa a otra (conjugación) y en Glenodium el protoplasto se divide en cuatro gámetas del mismo sexo y apariencia idéntica al adulto, pero sin membrana; alguna de estas gámetas se une con una de otro sexo producida por otro alga y forman un zigoto o célula huevo, que se recubre de membrana, sufre meiosis y da lugar a cuatro células hijas, cada una de las cuales originara un adulto (heterotalismo).

Crisofitas o algas doradas

Organismos unicelulares y fotosintéticos, que son los componentes mayoritarios del plancton vegetal. Este plancton es la fuente primaria de alimentos para los animales marinos y dulceacuícolas.

En cuanto a los pigmentos, presentan clorofilas a y c, carotenoides y fucoxantina, que es la responsable del color. Las sustancias de reserva se almacenan en forma de leucocina. La pared celular no contiene celulosa, sino que está compuesta de sustancias pécticas impregnadas de sílice (son rígidas).

* Clase Crisofíceas.
Formada por células muy diminutas, que constituyen el nanoplancton. Algunas de ellas carecen de pared celular, mientras que en otras está bien definida e impregnada de sustancias pécticas. Algunas son móviles y presentan dos flagelos, mientras que otras carecen de ellos y se desplazan con movimientos ameboides.

* Clase Bacilariofíceas o Diatomeas.
Se caracterizan por tener caparazones silíceos dobles, impregnados de sílice, y cuyas dos mitades o valvas encajan una dentro de la otra (como una caja y su tapa). En la superficie de estas valvas aparecen distintos dibujos, que no son más que poros diminutos por los que el protaplasma vivo del interior se comunica con el medio externo.

Carecen de cilios, flagelos u otros orgánulos, pero se desplazan emitiendo unas secreciones que se pegan al sustrato y que al contraerse tiran de todo el alga.

A lo largo de millones de años, los caparazones silíceos de las diatomeas se han ido acumulando en los fondos marinos y al fosilizar han dado lugar a una sustancia fina empleada como abrasivo y para la fabricación de materiales aislantes y filtrantes, que se conoce con el nombre de tierra de diatomeas.

Diatomeas

1. Euglenofita; 2. Dinoflagelado; 3. Crisofícea; 4a. Diatomea vista por la cara superior; 4b. Diatomea en corte transversal; 4c. Diatomea en corte longitudinal.

Rodofitas o algas rojas

Grupo muy numeroso de algas, generalmente pluricelulares, sin flagelos y particularmente abundantes en los mares cálidos y tropicales, aunque también pueden encontrarse en mares fríos y agua dulce.

Contienen clorofilas a y b, carotenos y ficobilinas. Estos últimos pigmentos enmascaran el color de la clorofila y son responsables de la coloración rojiza o violácea de las algas de este grupo. Las sustancias de reserva se acumulan en forma de almidón de florídeas.

La pared celular contiene mucílagos del tipo de la galactosa. La estructura del talo suele ser filamentosa, aunque en ocasiones ésta resulta muy difícil de apreciar debido a que los filamentos están empaquetados en forma muy densa. La mayoría de las células se encuentran conectadas entre sí por canales citoplasmáticos o plasmodesmos.

La reproducción asexual tiene lugar por división de las células de cualquier parte del filamento (grupos inferiores) o por división de las células del extremo del filamento. También se presenta un ciclo de reproducción asexual por esporas. Tienen reproducción sexual siguiendo un complicado ciclo.

Merece destacarse el hecho de que algunas algas rojas se impregnan de carbonato cálcico y forman los principales componentes de los arrecifes coralinos de aguas cálidas. En estos arre cifes las algas rojas se sitúan en los bordes externos orientados al mar, mientras que las algas verdes se sitúan hacia el
interior.

Feofitas o algas pardas

Grupo muy numeroso, con especies mayoritariamente de agua salada y predominando en las regiones templadas. Tienen gran tamaño y algunas de ellas muestran una diferenciación tan compleja del talo que podrían asemejarse a las plantas vasculares. Así, en algunos géneros puede apreciarse un disco de fijación al sustrato, un pedúnculo o estipe y una región laminar. Internamente poseen incluso cadenas de células conductoras de alimentos.

Cuentan con clorofilas a y c, carotenos y xantofilas, entre las que se encuentra la fucoxantina, responsable del color pardo oscuro u oliváceo de estas algas. Las sustancias de reserva se almacenan en forma de laminarina y lípidos. La pared celular está compuesta por una matriz de celulosa, con una capa externa muy desarrollada de mucílago. Todas son pluricelulares y de forma filamentosa, ramificada o laminar.

La reproducción asexual vegetativa se lleva a cabo por fragmentación del talo o por emisión de propágulos (células) que se separan de la planta original y originan otra; también tienen reproducción asexual por esporas con o sin flagelos (zoosporas o aplanosporas, respectivamente). La reproducción sexual se efectúa por isogamia (gametos masculinos y femeninos iguales), anisogamia (gametos de distinto tamaño según el sexo) o por oogamia (el gameto femenino no posee flagelo y es de gran tamaño, pues contiene las sustancias de reserva necesarias para el desarrollo del zigoto).

Clorofitas o algas verdes

Grupo amplio y muy diversificado, formado por organismos en su mayoría dulceacuícolas, aunque también hay especies marinas. Ocupan hábitat muy variados, desde el tronco de los árbo les a la superficie de la nieve. Presentan muchas afinidades con las plantas superiores y con los musgos y hepáticas.

Llevan clorofilas a y b, carotenos y xantofilas. Las sustancias de reserva se acumulan en forma de almidón verdadero formado en pirenoides. La pared celular es rígida y constituida, en la mayoría de las especies, por celulosa, hemicelulosa y sustancias pécticas.

La multiplicación vegetativa no es corriente, pero se da en algún orden en forma de células o trozos de la planta que se destacan y originan otra nueva. La multiplicación asexual se lleva a cabo por esporas con dos o cuatro flagelos (zoosporas) que se forman en células no diferenciadas del resto. La reproducción sexual se efectúa por isogamia en las formas más primitivas, por anisogamia y por oogamia en las más evolucionadas.

Todas las algas verdes se originaron a partir de un organismo unicelular y biflagelado, muy semejante al actual género Chlamydomonas. A partir de éste, y por simple división, se fueron ori ginando colonias, primero de pocas células y después de más, unidas por materia gelatinosa; es la línea evolutiva Volvocina, de la que deriva el género Volvox. Paralelamente a esta línea evolutiva surgió otra por la producción de un tabique en la célula, que dio lugar a un alga filamentosa de una fila de células uninucleadas (género Ulothrix). Por división de este filamento en dos direcciones del espacio se produjeron algas planas, como las del género Monostroma. Por último, y por división del filamento simple en las tres direcciones del espacio, aparecieron las algas con “volumen” (como el género Fritschiella) y a partir de ellas, las plantas superiores.

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